Una massa per la Via Lattea

Qual è la massa esatta della Via Lattea? A questo interrogativo ha provato a dare una risposta un team di astronomi canadesi della McMaster University, insieme a un gruppo di statistici della Queen’s University. Il risultato è una cifra a 11 zeri. Lo studio, in corso di pubblicazione su The Astrophysical Journal, è stato presentato al 229esimo meeting dell’American Astronomical Society di Grapevine, in Texas.

Il valore stimato dagli studiosi canadesi è compreso tra 4×1011 e 5,8×1011 masse solari, cioè tra 400 e 580 miliardi di volte la massa del Sole. La stima è riferita alla materia compresa entro 125 kiloparsec (kpc) di distanza dal centro della Via Lattea, cioè all’incirca entro 4×1018 chilometri. Se, invece, si considera una distanza fino a 300 kpc, la stima della massa della Via Lattea sale approssimativamente a 9×1011 masse solari.

Gli scienziati canadesi hanno ottenuto questo risultato partendo dai dati sulle velocità e le posizioni degli ammassi globulari intorno alla Via Lattea, le cui orbite sono determinate dalla gravità della nostra galassia, a sua volta strettamente legata alla propria massa. Hanno, inoltre, usato un metodo statistico che non tiene conto solo dei dati, ma incorpora anche le incertezze nelle misurazioni.

“È importante la scelta dei metodi statistici che utilizziamo nell’analisi dei dati, specialmente in astronomia, dove i dati possono essere incompleti e presentare vari gradi d’incertezza”, sottolinea Gwendolyn Eadie, una delle autrici dello studio.

Uno dei principali problemi legati alla stima dell’esatta massa della Via Lattea è, infatti, rappresentato dal fatto che essa non dipende solo da ciò che si conosce e si riesce a osservare, come stelle, pianeti, gas e polveri. Ma, soprattutto, a quello che è al momento uno dei maggiori misteri del Cosmo: la natura della materia oscura. Una forma di materia ancora sfuggente, che permea circa un quarto dell’Universo, ma non emette né assorbe luce, manifestando la propria presenza solo attraverso l’effetto gravitazionale che esercita sulla materia ordinaria.

© Italiaonline S.p.A. 2021Direzione e coordinamento di Libero Acquisition S.á r.l.P. IVA 03970540963

Una massa per la Via Lattea