Saturno e il piccolo Pan

(ASI) – La sonda Cassini continua a trasmettere immagini incredibili di Saturno. In questa foto scattata il 3 aprile 2016 in luce visibile a 373.000 km di distanza dal pianeta, si vede Pan, una delle lune più interne di Saturno, circondata dagli anelli.

Questo cosiddetto ‘satellite pastore’ dalla forma di una noce si trova sullo stesso piano degli anelli del pianeta e aiuta a mantenerli stabili.

Quello che rende questo piccolo satellite di 28 km di lunghezza così particolare è che la sua presenza mantiene la Divisione di Encke libera da particelle. Quest’area si trova all’interno dell’Anello A, uno dei più esterni da Saturno, separandolo a metà. Ci sono diverse Divisioni in tutti gli anelli maggiori.

In questa foto si può vedere anche dei ringlets causati da Pan. Questi oggetti astronomici, tradotti in ricciolo dall’inglese, sono particelle che si muovono in orbita a ferro di cavallo. Nella foto se ne riconoscono due, uno a destra e uno sotto la luna.

Inoltre con la sua gravità, Pan, come altre lune di Saturno, crea delle ‘onde’ in alcuni punti negli anelli causate dalla risonanza della sua orbita con le particelle. In questa foto queste ‘onde’ sono riconoscibili dal colore più chiaro o più scuro di alcune bande dell’anello.

La sonda Cassini, in orbita intorno a Saturno da più di 12 anni, si appresta a completare il suo ultimo anno di missione. Nel 2017 compirà una drammatica caduta nell’atmosfera del gigante disintegrandosi al suo interno.

Saturno e il piccolo Pan