Nuovo vicino per la Via Lattea

Una galassia nana estremamente debole si va ad aggiungere alla popolazione dei vicini di casa della Via Lattea nel Gruppo Locale. Si chiama Virgo I e si trova in direzione della costellazione della Vergine, a una distanza di 280 mila anni luce dal Sole. A individuarla, come illustrato su The Astrophysical Journal, un team internazionale di astronomi guidato dai ricercatori giapponesi della Tohoku University, grazie alla Hyper Suprime-Cam (HSC) del Subaru Telescope.

“Abbiamo attentamente esaminato i dati più recenti del Subaru Strategic Survey e abbiamo scoperto un’elevata densità di stelle in Virgo – spiega Daisuke Homma, uno degli autori dello studio -. Si tratta di una galassia, perché si estende spazialmente con un raggio di 124 anni luce, più grande di un cluster globulare di luminosità confrontabile”.

Attualmente, sono all’incirca una cinquantina le galassie satellite della Via Lattea identificate. Quasi tutte, circa 40, sono deboli e diffuse, e appartengono alla categoria delle cosiddette galassie sferoidali nane. La maggior parte delle galassie nane scoperte attraverso lo Sloan Digital Sky Survey (SDSS) e il Dark Energy Survey (DES) ha una magnitudine assoluta inferiore a -8 nella banda dell’ottico.

Virgo I, quindi, con una magnitudine assoluta di -0,8 (in confronto, quella della galassia Andromeda (M31) è -21,77) secondo il NASA/IPAC Extragalactic Database), potrebbe essere la galassia satellite più debole mai individuata finora nell’alone galattico che circonda la Via Lattea. Secondo gli autori, potrebbero esistere centinaia di galassie nane satelliti simili a Virgo I non ancora individuate. La scoperta rappresenta, per gli astronomi giapponesi, un importante indizio del ruolo della sfuggente materia oscura, che permea circa un quarto del Cosmo, nella formazione della Via Lattea.

Foto: I cerchietti in verde indicano i presunti membri della nuova galassia Virgo I. Crediti: National Astronomical Observatory Of Japan (NAOJ).

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