Nuova caccia alle onde gravitazionali

Lo studio delle onde gravitazionali – increspature nel tessuto dello spazio-tempo create dall’accelerazione di oggetti massicci – è stato identificato come obiettivo per la terza missione di grande scala L3 nel programma Cosmic Vision dell’Agenzia Spaziale Europea. Il successo degli esperimenti a terra LIGO e Virgo e della missione LISA Pathfinder – che ha dimostrato la fattibilità tecnologica della costruzione di un osservatorio spaziale per onde gravitazionali – ha spinto l’ESA a indire una call for proposal per la realizzazione di una missione spaziale dedicata a questo settore di studio.I dati raccolti durante la fase scientifica LISA Pathinder, hanno dimostrato che le due masse di prova a bordo della navicella sono in caduta libera nello spazio sotto l’azione della sola gravità, del tutto indisturbate da altre forze esterne, immobili l’una rispetto all’altra.

Un osservatorio a terra, ha un sensibilità nell’individuazione delle onde con frequenze di circa 100 Hz (o un centinaio di cicli di oscillazione per secondo), nello spazio invece, è possibile rilevare onde a frequenza più bassa: da 1Hz fino a 0,1Hz. Sappiamo che le onde a frequenza differente trasportano informazioni di diversi eventi nel cosmo, proprio come le osservazioni in luce visibile individuano le stelle nelle loro fasi principali mentre quelle a raggi X rivelano le prime fasi della vita di un astro.

L’obiettivo della missione, il cui lancio è previsto nel 2034, sarà l’esplorazione dell’Universo attraverso le onde a bassa frequenza. Lo scopo sarà aumentare le nostre conoscenze nel campo dell’astronomia gravitazionale con rilevazioni sempre più precise. Le lettere d’intenti dovranno essere presentate entro il 15 novembre e la deadline per la proposta completa è fissata per il prossimo 16 gennaio. La selezione si terrà nella prima metà del 2017 con una fase di studi preliminari interni pianificata entro il prossimo anno.

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