Giovani perle sul volto di Cerere

Un mini mondo dal volto segnato (dai meteoriti) e illuminato da macchie brillanti di età insospettabile. Dopo quasi due anni di perlustrazioni ravvicinate, la sonda NASA Dawn – in ricognizione attorno al pianeta nano Cerere, corpo celeste impegnato in un perenne moto eliocentrico dalla fascia di Kuiper – ha raccolto dati utili a comprendere la natura di quelle strutture luminose all’interno del cratere Occator: le osservazioni, svolte da una distanza di 375 chilometri e ottenute puntando le camere e lo spettrometro di bordo VIR, hanno convinto il team guidato dal Max Planck Institute for Solar System Reasearch del fatto che i puntini brillanti visti da Dawn nel cuore di Occator sono molto più giovani del cratere stesso. Il materiale che compone quelle formazioni ha infatti circa 4 milioni di anni, 30 in meno quindi della struttura che lo contiene che ne vanta 34.

Occator, nell’emisfero nord di Cerere, misura 92 chilometri di diametro: la sua origine remota è riconducibile all’ impatto di un corpo asteroidale con la superficie. La “cupola” luminosa che si erge all’interno, un’area ampia 400 metri in altezza e larga 3 chilometri formata da depositi di sali minerali – soprattutto carbonato di calcio – è molto più giovane della superficie circostante perché generata in seguito ad una serie di processi eruttivi innescati dopo l’impatto originario.L’età è stata desunta a partire dall’analisi dell’area messa a paragone con le zone limitrofe più scure e maggiormente butterate e alcune altre macchie chiare meno intense nei paraggi. Per gli scienziati, la cupola – battezzata Cerealia Facula – sarebbe il risultato di una lunga serie di esplosioni eruttive innescate dallo schianto dell’asteroide: l’evento violento avrebbe avviato il fenomeno di criovulcanismo con cui i sali nascosti sotto la superficie sarebbero venuti alla luce agevolati dalla pressione che ha fratturato il suolo. Se lo studio venisse confermato, Cerere diverrebbe il corpo celeste più vicino al Sole a mostrare segni di attività vulcanica.

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Giovani perle sul volto di Cerere