Omicron e polmoni: nuova scoperta può cambiare la pandemia?

Una ricerca ha scoperto che Omicron potrebbe essere meno efficiente nell'attaccare i polmoni rispetto alle precedenti varianti di Covid-19

Una ricerca nel Regno Unito ha scoperto che Omicron potrebbe essere meno efficiente nell’attaccare i polmoni rispetto alle precedenti varianti Covid. Uno studio condotto dagli scienziati del Cambridge Institute of Therapeutic Immunology and Infectious Disease ha suggerito che le mutazioni sulla proteina spike del virus, che lo rendono in grado di eludere gli anticorpi, possono anche ridurre la sua capacità di attaccare i polmoni e causare gravi malattie.

Lo studio è stato condotto dal professor Ravi Gupta, professore di microbiologia clinica presso l’Università di Cambridge e collaboratore dello Scientific Advisory Group for Emergencies (SAGE) e ha dimostrato un’infettività significativamente inferiore dei polmoni e delle cellule polmonari Calu-3, ha affermato il preprint di Cambridge. “Queste osservazioni evidenziano che Omicron ha acquisito proprietà di evasione immunitaria compromettendo le proprietà associate alla replicazione e alla patogenicità”.

Il professor Gupta ha affermato che i risultati potrebbero indicare che Omicron causa malattie meno gravi, ma ha avvertito che è necessario più lavoro per confermarlo.

La crescita significativa di Omicron rappresenta tuttavia una grande sfida per la salute pubblica. Lo studio del Cambridge Institute of Therapeutic Immunology and Infectious Disease ha concluso che le mutazioni sulla proteina spike del virus, che lo rende in grado di evitare gli anticorpi, possono anche ridurre il modo in cui si replica nei polmoni e causa gravi malattie.

E’ ormai certo che ora ci siano centinaia di migliaia di nuove infezioni da Omicron al giorno, tanto che molti Paesi stanno valutando restrizioni più severe sulla pandemia dopo Natale (qui tutte le possibili misure in arrivo per la stretta di Natale in Italia). Gli scienziati si stanno affrettando a capire se Omicron sia più o meno grave nelle persone non vaccinate rispetto alle varianti precedenti: al momento i segnali sono contrastanti.

Cosa sappiamo sulla variante Omicron

I primi dati sui ricoveri e sui decessi in Sudafrica suggeriscono che questa nuova variante ha finora causato danni significativamente inferiori rispetto alle precedenti ondate di Covid.

Un importante gruppo ospedaliero ha riferito la scorsa settimana che il 29% in meno di adulti è stato ricoverato in ospedale rispetto all’ondata Delta e molti meno quelli che hanno richiesto cure intensive.

D’altra parte, c’è stato un aumento del 20% nel numero di bambini ricoverati in ospedale e una doppia dose di vaccino Pfizer si è dimostrata efficace solo per il 70% nel prevenire il ricovero, scendendo ulteriormente negli anziani.

Ma lo studio di Cambridge non è il primo ad evidenziare meccanismi biologici che potrebbero indicare che Omicron è meno grave. Secondo uno studio di laboratorio giapponese pubblicato la scorsa settimana, Omicron si moltiplica circa 70 volte più velocemente della variante Delta nel bronco umano, i tubi che trasportano l’aria dalla trachea ai polmoni, ma non nel polmone stesso (qui l’ipotesi che possa innescare persino una pandemia b, come ha detto qualcuno).

Dati falsati?

La scorsa settimana il professor Chris Whitty in Inghilterra ha messo in guardia contro la “sovrainterpretazione” dei dati sudafricani, osservando che la sua popolazione era molto più giovane e con un’esposizione precedente al Covid maggiore della nostra. “Voglio mettere una seria cautela su questo perché penso che i dati sudafricani siano stati sovrainterpretati” ha detto.

La quantità di immunità per questa ondata a causa della precedente ondata Delta e della vaccinazione è di gran lunga superiore a quella dell’ultima ondata e, quindi, il fatto che ci sia un tasso di ospedalizzazione inferiore questa volta non è sorprendente, ha spiegato.

“Ciò non significa che ci sia un certo grado di malattia più lieve, questo è possibile, ma penso che ci sia il pericolo che le persone abbiano interpretato eccessivamente questo per dire che questo non è un problema e non c’è nulla di cui preoccuparsi. Voglio essere chiaro, temo che questo sarà un problema”.

Lo studio che smentisce la minor gravità di Omicron

Uno studio pubblicato dall’Imperial College di Londra non ha trovato prove nei primi numeri britannici che suggeriscano che Omicron fosse più debole rispetto alle varianti precedenti.

La ricerca, basata sui dati sull’infezione nel Regno Unito, ha avvertito che il servizio sanitario nazionale potrebbe ancora vedere un picco di ricoveri ospedalieri che ha superato quelli osservati nella prima e nella seconda ondata.

Lo studio non trova prove che Omicron abbia una gravità inferiore alla Delta, giudicata dalla percentuale di persone risultate positive che riportano sintomi, o dalla proporzione di casi che cercano cure ospedaliere dopo l’infezione, ha affermato il team di ricerca, guidato dal professor Neil Ferguson.

Il dottor Michael Chan Chi-wai, il ricercatore principale dello studio, ha affermato che la ricerca potrebbe suggerire che Omicron è meno grave ma, come altri esperti, ha avvertito che una variante molto trasmissibile potrebbe portare a più morti, anche se è più mite.

“È importante notare che la gravità della malattia negli esseri umani non è determinata solo dalla replicazione del virus, ma anche dalla risposta immunitaria dell’ospite all’infezione, che può portare a disregolazione del sistema immunitario innato, come una tempesta di citochine” ha detto.

Si nota anche che, infettando molte più persone, un virus molto infettivo può causare malattie e morte più gravi, anche se il virus stesso può essere meno patogeno. “Pertanto, insieme ai nostri recenti studi che dimostrano che la variante Omicron può parzialmente sfuggire all’immunità dai vaccini e dalle infezioni passate, è probabile che la minaccia complessiva della variante Omicron sia molto significativa”.

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